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    Un estudio publicado en la revista Nature Ecology & Evolution explicó que el “unicornio siberiano” ―antecedente del rinoceronte― convivió alguna vez entre los humanos, sobreviviendo en Europa oriental y Asia occidental hasta hace 39.000 años.

    Ese tiempo corresponde a la época de los neandertales y primeros humanos modernos. En otras palabras, vivió en el planeta durante mucho más tiempo de lo que inicialmente pensaron los científicos.

    Estas conclusiones derivan de estudios que realizaron a los últimos hallazgos, con el empleo de datación por radiocarbono y el análisis genético en 23 especímenes de rinoceronte para poder revelar la vida del Elasmotherium sibiricum de 3,8 toneladas, que se pensaba extinguido hace unos 200.000 años.

    “Lo más probable es que el sur de Siberia Occidental hubiera sido un refugio donde este rinoceronte se conservó durante la mayor cantidad de tiempo, en comparación con el resto de su categoría”, dijo Andrei Shpansky, científico de la Universidad Estatal de Tomsk, quien publicó los hallazgos.

    Así lucían los unicornios reales o ‘Elasmotheriun sibiricu’, según una investigación del American Journal of Applied Sciences.

    De acuerdo con los resultados, el robusto unicornio habría vivido en la Rusia moderna y sus rangos de movimiento se extendieron a áreas en Mongolia, el norte de China y Kazajistán.

    Posibles causas de su extinción

    Los autores consideran que se puede deber a los cambios ambientales que afectaron el tipo de pastos y hierbas que solía comer. Así lo explican los autores del estudio en The Conversation.

    Señalaron que al animal le resultó difícil cambiar su dieta de pasto. En ese sentido, “familiares (del “unicornio siberiano”) como el rinoceronte lanudo siempre comieron una variedad más equilibrada de plantas y se vieron mucho menos afectados por un cambio en su hábitat”.

    Una ilustración del Elasmotherium por Heinrich Harder, alrededor del año 1908.

    Otra posible causa pudo ser el rango geográfico persistentemente restringido del Elasmotherium o, quizás, la poca cantidad de población y la lenta tasa de reproducción asociada con su gran tamaño corporal, que lo habrían predispuesto a la extinción de cara al cambio ambiental.

    Una extinción que podría salvar al rinoceronte moderno

    Los científicos consideran que descubrir más datos sobre la extinción del “unicornio siberiano”  podría aportar información valiosa para mantener con vida a los rinocerontes que quedan en el planeta.

    “Los rinocerontes se encuentran en particular peligro de extinción porque son muy quisquillosos con respecto a su hábitat”, dijo el profesor Adrian Lister, del Museo de Historia Natural de Londres, que lideró el estudio.

    “Entender el pasado nos permite hacer predicciones más exactas sobre los procesos naturales en el futuro cercano”, dijo Shpansky.

    ¿Qué hay del Elasmotherium sibericum?

    • Se creía que el antepasado del rinoceronte se había extinguido entre hace 200.000 y 100.000 años. Pero recientes datos indican que este gigante de la Edad de Hielo sobrevivió en Europa Oriental y Asia Central hasta hace casi 40.000 años.
    • Gracias al aislamiento del  ADN del antiguo rinoceronte, por primera vez se demostró cómo se bifurcó el grupo moderno de rinocerontes hace unos 40 millones de años.
    • Con la extinción del unicornio siberiano se marcó el punto final de un grupo completo de rinocerontes.

    Unicornio mitológico

    Del caballo mitológico con un cuerno aún no se ha encontrado ningún fósil. Sin embargo, de seres con un solo cuerno científicamente se ha comprobado la existencia del rinoceronte gigante, del naval ―una especie de ciervo― y de un cetáceo con un enorme “colmillo” que es un canino protuberante. Tal vez, estos animales dieron origen a las fantásticas leyendas.

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